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新冠病毒檢測呈“陰性”究竟意味着什麼


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新冠病毒檢測呈“陰性”究竟意味着什麼

周二,特朗普總統在參加賓夕法尼亞州的一場競選集會後登上空軍一號。 DOUG MILLS/THE NEW YORK TIMES

在本周和上周匆忙發布的一系列備忘錄中,白宮醫生肖恩·康利(Sean Conley)聲稱,特朗普總統不再對他人構成傳播風險——他指出,這一評估主要是根據一系列“先進診斷”的結果。這些聲明為特朗普重返競選活動掃清了障礙,包括周四晚由NBC新聞主持的一場市民大會式活動。
 
外界專家還表示,據稱大約兩周前開始感到不適的特朗普可能已不再具有傳染性。但大多數專家還是根據總統病症的演變——而不是他的測試結果——來進行評估。
 
目前還沒有檢測辦法來確定感染新冠病毒的人是否仍具有傳染性。“我們沒有檢測治癒的方法,也沒有傳染性的測試,”加州大學洛杉磯分校的臨床微生物學家奧邁·加納(Omai Garner)說。
 
專家們曾批評政府在防止特朗普核心圈子被感染的問題上過度依賴檢測。現在,他們說,白宮似乎又過度依賴檢測來解除總統的隔離狀態。
 
 
並非所有新冠病毒的檢測都旨在尋找病毒的相同部分。一次陰性檢測結果並不保證另一次檢測也是陰性。
 
“我們並不只是在‘新冠病毒,有還是沒有’的角度看待這些檢測,”新墨西哥的TriCore參比實驗室(TriCore Reference Laboratories)的臨床微生物學家卡麗薩·卡爾布里斯(Karissa Culbreath)說。“每次檢測都在尋找病毒的不同面。”
 
比如,截至周二,一種名為BinaxNOW的快速檢測辦法無法檢測出特朗普體內的新冠病毒。但使用了一種速度更慢但更準確的技術——聚合酶鏈反應(PCR)——的實驗室檢測結果顯示,他體內仍攜帶了低量的病毒遺傳物質。
 
白宮還報告了對特朗普使用的兩種實驗方法:一種是病毒培養,讓實驗室研究人員用從總統體內採集的樣本培養新冠病毒;另一種是亞基因組RNA測試,可以明確病毒是否還存在複製。
 
食品和藥品監督管理局(Food and Drug Administration,簡稱FDA)已經批准了多種新冠病毒的PCR和抗原檢測。但卡爾布里斯說,目前的標準檢測試劑套件不包含病毒培養和亞基因組RNA探查。
阿博特實驗室的BinaxNOW新冠病毒檢測試劑盒。
阿博特實驗室的BinaxNOW新冠病毒檢測試劑盒。ABBOTT, VIA AGENCE FRANCE-PRESSE — GETTY IMAGES

基於PCR的檢測是一系列所謂的分子檢測的一部分,旨在尋找新冠病毒獨有的遺傳物質。這些檢測包括一個擴增步驟,讓遺傳物質不斷複製,直到達到可檢測的水平,從而發現哪怕非常少量的病毒。
 
一些基於PCR的檢測還可以揭示有多少病毒在體內殘留——這一數據被稱為周期閾值(CT),會隨着病毒越來越稀少而增加。
 
在連續幾天穩步上升之後,特朗普最近進行的PCR檢測讀取到的周期閾值為34.3。研究人員很難從PCR檢測最大值不到35的樣本中培養出病毒。但這一趨勢也有例外,在基於PCR的不同類型檢測中,周期閾值讀數往往不一致,甚至在使用相同檢測辦法的實驗室中也是如此。
 
“我們不能武斷地說,‘34的周期閾值意味着某人不具傳染性’,”卡爾布里斯說。“這不是一個普遍適用的答案。”
 
另一方面,像BinaxNOW這樣的檢測是抗原檢測,用於尋找新冠病毒製造的少量蛋白質或抗原。與基於PCR的檢測不同,抗原檢測不包含擴增目標病毒的步驟,這讓它們更快速便捷,但在低丰度情況下發現病毒的可靠性較低。一些基於PCR的檢測被認為比抗原檢測敏感數千倍。
 
因此,卡爾布里斯說,抗原檢測陰性但PCR檢測陽性的情況很可能發生,與此同時人體仍攜帶病毒。
 
BinaxNOW檢測已經獲得了FDA的緊急批准,但只能在出現癥狀七天內進行。對於不符合該時間範圍的人,研究人員還不知如何進行這一檢測。特朗普在出現病症的第二周接受了數次這類檢測,所有結果都是陰性。
 
“檢測必須在應該使用的時候使用,”克羅大多大學安舒茨分校的床微生物學家安德里亞·普林茲(Andrea Prinzi)說。“只有那時候才能達到最佳效果。”
 
但PCR和抗原檢測還有另一個局限性:它們尋找的是病毒的解剖結構——即病原體碎片,但不能確定病毒是否仍然活躍。一些感染了新冠病毒的人在不具有傳染性或病症後,可能會在數周乃至數月時間裡PCR檢測呈陽性,這只是因為檢測到了他們很久以前感染留下的無害紀念品。
 
“它們都不能提供真實活病毒的指標,”加納在談到PCR和抗原檢測時說。
 
而這就是病毒培養的作用。科學家可以從人的呼吸道提取樣本,然後在實驗室里嘗試將新冠病毒導入感染細胞。但這些辦法並沒有向大眾廣泛提供,因為它們必須在一個高度隔離的設施中,由經過應對致命病原體專業訓練的人來完成。
 
這些局限性促使一些科學家嘗試基於PCR的檢測,專門尋找亞基因組RNA作為活性病毒的可能代理。亞基因組RNA是一種遺傳物質,只有在新冠病毒感染人類細胞後才會產生。因此,這種化合物可以作為一種分子信標,向研究人員發出警告,讓他們注意到病毒已經開始自我繁殖,而不需要培養危險的病原體。
 
康利關於特朗普的備忘錄似乎表明,總統體內不再產生可檢測到的亞基因組RNA樣本。研究人員還試圖在他體外培養新冠病毒,儘管這方面的細節很少被公開。可以培養的病毒不一定具有傳染性,反之亦然。
 
加納指出,無論是病毒培養還是亞基因組RNA檢測都沒有被批准廣泛使用。做這些研究的人員可能不是重複用同一種方法,這使得在沒有更多關於如何獲得、由誰獲得等信息的情況下,要解讀這些結果非常困難。
 
疾病控制與預防中心(Centers for Disease Control and Prevention,簡稱CDC)發布的指南規定,癥狀——而不是檢測結果——應該是隔離能否結束的首要因素。輕度或中度的Covid-19患者應在癥狀出現後至少隔離10天。如果癥狀嚴重,隔離期可能延長至20天。
 
在建議某人結束Covid-19隔離之前,“我會想先了解他們的癥狀,”南卡羅來納州的傳染病醫師克魯提卡·庫帕里(Krutika Kuppalli)博士表示。雖然檢測得到的信息沒有壞處,但比起病人體感,這些數據應該是次要的。否則,檢測不僅可能沒有幫助,還會“浪費資源”,庫帕里說。
 
“如果總統符合CDC指南的規定,他就可以結束隔離,”波士頓兒童醫院(Boston Children’s Hospital)的傳染病診斷實驗室主任亞歷山大·麥卡丹(Alexander McAdam)博士說。“但我不認為有了檢測就可以萬事大吉。”
 

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